Lời ngỏ


Truyện dịch


Truyện ngắn


Truyện thiếu nhi


Nghệ thuật sống


Những bi viết khc


Tạp Bt


Sch


Lin lạc


 

 

 

 

TRUYỆN NGẮN THẾ GIỚI

NGƯỜI CHƠI XC XẮC

 Tc giả: Sidney Southgate

Nhị Tường dịch

 

Đi l trạng thi khốn đốn nhất khi n tăng đến đỉnh điểm m khng hề suy giảm chức năng tinh thần. Điều ny đang xảy ra với Silas Carringer, một thanh nin đầy với nghị lực, khi anh nhận ra mnh l một kẻ tứ cố v thn trong thnh phố Mexico hoang tn vo một đm mưa thng mười một.

Tư trang của anh khng cn lại thứ g c thể cầm cố để kiếm được một mẩu thức ăn. Anh đ phải tho hết tất cả những thứ y phục trn người ngoại trừ phải giữ lại một t o quần theo bản năng. Sự thiếu ăn, v tất nhin cộng với ci đi đ lm anh lm vo nỗi khốn khổ cng cực.

Đm ấy ở Mexico, bỗng một cơ hội đặc biệt đ  đến với Silas Carringer; nếu khng th ắt anh đ chết đuối trn sng trong vng hăm bốn giờ đồng hồ hoặc chết v vim phổi trong vng ba ngy, bởi v anh đ khng ăn g trong bảy mươi tiếng đồng hồ, v tinh thần tuyệt vọng đ dồn p anh bỏ xa trong cuộc đua với nhu cầu thể xc đang tiu thụ hết sức tn cn lại của ci thn thể tiều tụy. Xanh xao, yếu ớt v chong vng, anh chỉ cn tận hưởng cht an ủi c thể tm được đ l hương thơm cc mn ăn tỏa ra từ bếp của cc nh hng trn đại lộ. Anh khng đủ can đảm đi ăn cắp hoặc đi xin. Bởi v anh đ từng l một qu ng, v thế anh khng cn một chốn nương thn no trn đời ny.

Răng đnh b cạp, mắt tối sầm với đầy những nếp nhăn xấu x, anh vừa lết vừa lom khom v thở hổn hển. Anh qu tuyệt vọng để nguyền rủa số phận. Anh chỉ cn ước ao thức ăn. Anh khng cn biết g về l lẽ hoặc suy luận. Anh khng thể biết rằng vẫn cn c những bn tay nhn i ở đu đ c thể hoan hỷ cứu gip anh. Anh chỉ c thể nghĩ đến ci đi đang hủy hoại anh, nghĩ đến thức ăn c thể mang đến cho anh một năng lượng v hạnh phc nhỏ nhoi.

Lảo đảo dọc theo những đường phố, cuối cng anh tới một nh hng trn con đường nhỏ rẽ từ đường phố chnh. Dừng lại pha trước quầy thức ăn, nhn hau hu vo những miếng bt tết to dy mọng với rau quả tươi, vo những miếng thịt g nằm sắp lớp, vo những lt dăm bng to như ci mũ của anh, vo những con g quay vng sẫm sẵn sng cho bn tiệc; anh cắn răng, rn rỉ v lảo đảo v bước tiếp.

Một vi bước nữa về pha trước l một qun rượu. Một mặt hng của qun rượu l một cnh cửa biệt lập sơn dng chữ: Lối đi cho gia đnh. V trong gc khuất của cnh cửa (đang đng) l dng dấp tối sẫm của một người  đn ng

D đang trong nỗi khổ của ring mnh, Carringer cảm thấy c điều g đ lm anh hoảng sợ nơi khun mặt người lạ khi nh đn đường chiếu ln; tuy nhin đồng thời anh cảm thấy bị m hoặc. C lẽ đ l nỗi thống khổ khng thể ni nn lời trn vẻ mặt đ đ ku gọi sự thng cảm của một người đn ng đi kht. Thoạt đầu, người đn ng khng nhận thấy anh m dường như chỉ nhn ra đường với một vẻ t m chăm ch, v vẻ mặt ti nhợt như xc chết của anh ta đ truyền đến Carringer một ci ớn lạnh đến tận tay chn.

G lạ mặt cuối cng bắt gặp ci nhn của anh. , g ni chậm ri với một giọng r rng khc thường Ch my cũng mắc mưa m khng c o chong hay d. Đứng vo cửa ny đi c một căn phng cho hai người n

Giọng ni khng phải khng cht tử tế, tuy nhin nghe cục cằn khc thường. Đ l lời ni đầu tin dnh cho Carringer kể từ khi cơn đi honh hnh anh; được ni chuyện cht t cũng mang đến cho anh niềm động vin. V vậy anh bước vo vị tr của mnh bn cạnh g lạ mặt b hiểm kia, một người ngay lập tức lại hướng ci nhn của mnh vo một khoảng khng ngoi đường phố.

C thể mưa kh dai, g gợi chuyện. Tớ thấy lạnh, v thấy ch my cũng lạnh run. Chng ta hy vo bn trong uống một cht đi

G quay v v mở cửa. Carringer theo sau, niềm hy vọng nhen ln ấm p tri tim lạnh lẽo của anh. G mặt ti dẫn đường vo một trong những khng gian nhỏ ring tư rất hợp cảnh hợp tnh. Trước khi ngồi xuống g rt từ trong ti ra một cuộn giấy bạc.

Ch my trẻ hơn tớ, g ni với Carringer. Ch my đi đến quầy v mua một chai rượu p-xanh [1], rồi mang một bnh nước với mấy ci ly về đy nh? Tớ khng thch mấy g bồi bn lẩn quẩn. Đy l tờ bạc hai mươi đ la

Carringer cầm tiền v bắt đầu thẳng xuống hnh lang về pha quầy. Anh nắm ci ti sản bất ngờ thật chặt trong tay. N cho anh một cảm gic ấm p dễ chịu v truyền sang một cảm gic hưng phấn xuyn tận cnh tay anh. Mn tiền ny đổi lấy cho bao nhiu bữa ăn thịnh soạn lại khng được?  Anh c thể cảm nhận một miếng thịt nướng nng hi hổi, với mn nấm hấp bơ chảy trn chiếc đĩa. Thế rồi anh dừng lại v ln nhn về pha sau nơi anh vừa rời khỏi g lạ mặt. Tại sao anh lại khng cao chạy xa bay trong khi anh đ c cơ hộicao bay xa chạy khỏi ci qun rượu ny với số tiền rồi đến ci nh hng anh đ đi qua cch đy nửa giờ, để mua mn g đ để ăn? Điều đ thật mạo hiểm, nhưng Anh ngần ngại v sự nht gan trong anh đ chiến thắng. Anh đi thẳng đến quầy rượu như g lạ mặt yu cầu v hỏi mua rượu. Bước chn của anh yếu hơn khi anh trở lại gian phng nhỏ. G lạ mặt đang ngồi nơi chiếc bn nhỏ, nhn chăm bẵm vo bức tường truớc mặt y như lc g  nhn sang bn kia đường lc ny. G đội chiếc mũ rộng vnh sụp xuống mắt. Carringer chỉ c thể nhn thấy một cch lờ mờ khun mặt của người đn ng.

Chỉ sau khi Carringer đặt chai v ly ln bn v ngồi đối diện th g lạ mặt mới nhận ra anh đ trở lại. Ồ, ch my mua rồi hả, g ku ln m khng hề nng giọng. Ch my tử tế lm sao. By giờ xin đng cửa lại

Caringer đang đếm tiền lẻ trong ti th g lạ mặt ngăn anh lại. Giữ lấy đi g ni. Ch my sẽ cần đến n, bởi v tớ sẽ ginh được n bằng cch c thể lm ch my th vị. Trước tin hy uống đi no, rồi tớ sẽ giải thch cho ch my

G trộn rượu p xanh với nước, v hai người đn ng nng ly. Carringer chưa bao giờ nếm loại rượu ny trước đy, thoạt đầu n lm kh chịu vm miệng của anh; nhưng chẳng bao lu n tri qua cổ họng v anh cảm thấy nng dần, rồi một cảm gic cực kỳ khoan khoi. Anh đ từng nghe về những người uống rượu p xanh ở Paris, anh khng cn ngạc nhin về ci hấp dẫn chết người của thứ rượu ny nữacũng  khng cn nhận ra rằng anh đ rất yếu v ci dạ dy trống rỗng của anh sẽ cng nhạy cảm đặc biệt với những tc dụng của n.

Thứ ny tốt cho chng ta g lạ mặt r rầm v đặt ly xuống.Lt nữa mnh uống tiếp, cn by giờ cho tớ biết ch my c biết chơi xc xắc khng?

Carringer trả lời khng.

Tớ cũng e l ch my chẳng biết chơi g lạ mặt ni. Khng thnh vấn đề, ch my vui lng đến quầy lấy về đy một bộ xc xắc. Lẽ ra tớ c thể bấm chung để ku g giải thch, khi thấy Carringer liếc nhn về pha ci chung, nhưng tớ khng muốn những người bồi cứ đi tới đi lui.

Carringer mang hộp xc xắc về, đng cửa cẩn thận lần nữa, v tr chơi bắt đầu. Đy khng phải l một tr chơi đơn giản m cn c nhng diễn biến phc tạp trong sự phn đon v quyết định.Sau một hai vn khng tiền g lạ mặt ni:

Ch my tiếp thu nhanh thật. Tuy nhin, tớ sẽ chỉ cho ch my những g ch my chưa biết. Chng ta sẽ bỏ ra một đ la mỗi vn, v theo cch đ tớ sẽ thắng được mn tiền thối của ch my. Ni cch khc, tớ đang chiếm đoạt của ch my, v tớ chỉ tưởng tượng rằng ch my khng thể để mất. Tớ khng c lm tổn thương ch my đu nh. Tớ chỉ l một người ni thẳng, nhưng tớ tin ở sự trung thực hơn sự lịch sự mu m. Ni đến đy mặt g dn ra một nụ cười đng sợ nhất Đơn giản l tớ muốn tiu khiển một cht, cn ch my th qu tốt bụng đến mức tớ chắc rằng ch my sẽ khng phản đối

Ngược lại, Carringer lịch sự trả lời, Ti cũng thch m".

Tốt lắm; nhưng chng ta uống ci đ trước khi bắt đầu. Tớ tin l tớ đang lạnh hơn đ

Họ lại uống. Carringer giờ đy uống rượu với một sự khoan khoi, bởi v ch t n cũng c thứ g đ trong dạ dy anh, lm cho anh ấm p v dễ chịu. Thế rồi tr chơi bắt đầu. Anh thắng. G lạ mặt lặng lẽ mỉm cười v mở một vn khc. Carringer lại thắng. Thế rồi g lạ mặt ko mũ về pha sau, nhn chăm bẵm vo đối thủ v vẫn mỉm cười. Lần đầu tin Carringer nhn được đầy đủ khun mặt của người đn ng ny, v n lm anh kinh hi. Anh vừa hồi phục v cảm thấy thanh thản; khi sự mới mẻ của cuộc phiu lưu đ bắt đầu nhm chn trước khi c những tc động mới của cơn đi khủng khiếp, th sự lộ diện của người đn ng đ đưa anh vo một trạng thi bối rối.

Một vẻ khc thường của khun mặt lm anh hoảng sợ. Anh chưa bao giờ thấy khun mặt người sống no lại ti xanh v lạnh tanh như xc chết đến thế. N ti nhợt như phủ sương m. Năng lực quan st của Carringer trở nn sắc sảo nhờ rượu p-xanh, sau khi pht hiện thấy g lạ mặt thỉnh thoảng đng tr đưa tay vuốt một bộ ru khng cn nữa, anh nghĩ rằng những khoảng trắng ti trn khun mặt c thể l do mới đy g đ cạo đi một hm ru rậm. Mắt đen, mi dưới đỏ tm. Bn tay g nhỏ v thanh với những tĩnh mạch đen nổi ln trn

Sau khi nhn đăm đăm vo Carringer chốc lt, g mặt ti sụp mũ xuống che mắt lại. Ch my thật may mắn, g đề cập đến sự thnh cng của đối thủ mnh. Chng ta uống nữa nh. Khng c g mi sắc tư duy bằng rượu p-xanh, tớ thấy rằng tớ v ch my sắp c cuộc chơi hứng th rồi đy.

Sau khi uống, cuộc chơi tiếp tục. Carringer thắng trước v hiếm khi thua. Anh trở nn rất kch động. Mu nng dồn ln mặt v anh qun cơn đi. G mặt ti cũng tiu hết xấp giấy bạc đầu tin v ko ra một xấp giấy bạc khc, nhiều hơn. C khoảng vi nghn đ la trong cuộn giấy bạc.

Pha tay phải của Carringer l tiền được bạc -- khoảng hai trăm đ la.  Tiền cược tăng ln v tr chơi cứ tiếp tục. Họ lại uống v by giờ vận may chuyển sang g lạ mặt. G bắt đầu thắng một cch dễ dng. Carringer đau đớn v tnh thế xoay chiều, anh bắt đầu chơi với tất cả kỹ năng v sự phn đon thnh thục. Anh lại dẫn đầu lần nữa. Chỉ c một lần anh chợt tự hỏi anh sẽ lm g với số tiền nếu anh lại tiếp tục thắng. Nhưng quyết định ci điều vinh dự đ lại thuộc về g mặt ti.

Khi cuộc chơi vẫn tiếp tục th sự đau đớn thể xc lại trở lại Carringer với cường độ gia tăng. Những cơn đau buốt dữ dội, v anh cắn răn chịu đựng sự thống khổ. Anh c nn mua một bữa ăn nhẹ với số tiền mnh thắng được khng, anh tự hỏi? Khng, dĩ nhin l khng.

G mặt ti khng thấy sự đau đớn của anh, bởi v giờ đy g hon ton ch tm vo tr chơi. G c vẻ bối rối v lng tng. G chơi rất cẩn thận, nghin cứu cch gieo từng pht một. Khng thốt một lời. Hai người đn ng thỉnh thoảng uống, v hột xc xắc vẫn tiếp tục vang lch cch. Tiền đ chất đống nơi tay Caringer.

G bỗng bắt đầu xử sự lạ lng. Chốc chốc g bắt đầu nghing đầu ra sau v lắng nghe một cch chăm ch. Mắt g sng ln một cch sắc sảo mỗi khi g lm thế. Thế rồi lại chm vo trong sự buồn phiền lần nữa. Thỉnh thoảng Carringer thấy một biểu lộ khc lạ lướt qua khun mặt gmột biểu hiện sợ hi kinh khủng, v biểu hiện đ gắn với vẻ mặt nhăn nh khc thường.

Anh cũng nhận thấy rằng người đồng hnh của anh từ từ chm dần cng lc cng su vo trong một trạng thi thờ ơ. Thỉnh thoảng, khng t lần g nhướng mắt nhn vo khun mặt của Carringer sau vi lần nm may mắn, rồi g dồn sự ch vo anh lm cho chng thanh nin đi kht ny cảm thấy ớn lạnh hơn bao giờ hết

Thế rồi khi g mặt ti lấy thm một cuộn giấy bạc khc, dốc thm sức lực nhiều hơn. Với một cch diễn đạt hơi thn mật nhưng vẫn cn nhắc v trầm tĩnh g hướng vo đối thủ của mnh.

Ch my đ thắng bảy mươi bốn nghn đ la, v đ chnh xc l số tiền m tớ đang cn lại. Chng ta đ chơi trong vi giờ, v by giờ th tớ rất mệt m ch my cũng vậy. Chng ta hy kết thc nh. Ch c bảy mươi bốn nghn đ la cn tớ cũng c bảy mươi bốn nghn đ la. Khng ai trong chng ta c thm xu no nữa. Chng ta sẽ đặt hết trong vn cuối cng.

Khng ngần ngại, Carringer đồng ngay. Những tờ giấy bạc lm thnh một đống rất đng kể trn bn. Carringer gieo xc xắc, v tri tim đi kht của anh đập mạnh khi g mặt ti nắm lấy hộp xc xắc với một vẻ khoan thai. Dường như vi tiếng đồng hồ tri qua trước khi g gieo, nhưng cuối cng hột xc xắc vẫn vang lch cch trn bn, v g mặt ti đ thắng. Kẻ thắng cuộc nhn chằm chằm vo hột xc xắc, rồi g chập chạp dựa vo lưng ghế, ng người trng thoải mi, nhướng nh mắt về pha Carringer rồi nh mắt đậu vo một khoảng khng pha trn anh.

G khng ni g. Khun mặt g khng một dấu vết của cảm xc hoặc tri gic. G chỉ đơn giản l nhn đăm đăm. Người ta khng thể no giữ cho đi mắt mở qu lu m khng nhy mắt, nhưng g th khng hề nhy mắt cht no. G ngồi qu bất động đến nỗi Carringer trở nn sợ hi mơ hồ. Ti phải đi by giờ, anh ni, đứng ln lui khỏi chiếc bn. Khi ni, anh mới nhớ lại hon cảnh của mnh v nhận thấy mnh lảo đảo như người say rượu.

G mặt ti khng đp cũng khng thi nhn. Dưới ci nhn đ, anh thanh nin trẻ rm người vo chiếc ghế, yếu đuối v sợ hi. Một sự yn lặng chết người trn ngập trong gian phng nhỏ. Bỗng anh nhận ra c hai người đn ng đang ni chuyện nơi gian kế bn, anh t m lắng nghe. Những bức tường bằng gỗ nn anh nghe r mồn một.

Đng thế, một giọng ni, người ta thấy y rẽ vo đường ny cch đy ba giờ đồng hồ

Chắc l y đ cạo ru?.

Ắt l y đ cạo ru. Cạo một bộ ru dy sẽ lm cho khun mặt thay đổi hẳn. Ci vẻ nhợt nhạt tột bậc của y đ thu ht sự ch . Anh biết đ, mới đy y mắc bệnh tim nghim trọng, n lm cho y thay đổi rất nhiều

Vng, nhưng vẫn chứng no tật nấy. Anh biết khng, đy l vụ cướp ngn hng to bạo nhất m chng ta từng chứng kiến. Một trăm bốn mươi tm ngn đ la hy nghĩ m xem! Đ bao lu rồi kể từ khi y ra khỏi nh t sau ci vụ New York đ?

Tm năm. Trong thời gian đ y đ để ru, v sống bằng nghề chơi xc xắc. Khng ai c thể thắng được khi chơi với y.

Hai người đn ng lắc chiếc cốc v một khoảng im lặng rơi giữa họ. Thế rồi Carringer nghe tiếng chn của họ đi ngang qua ở pha ngoi, anh tiếp tục ngồi, chịu đựng sự đau đớn thể xc v tinh thần một cch khủng khiếp.

Sự im lặng lại tiếp tục, dnh chỗ cho những m thanh của tiếng ni vọng từ xa cng với tiếng chạm cốc. Hộp xc xắc những tay chơi g mặt ti v kẻ đi khtđang ngồi nhn nhau, với một trăm bốn mươi tm ngn đ la chồng đống trn bn giữa họ.

Người thắng cuộc cũng khng buồn nhặt lấy tiền. G chỉ đơn giản ngồi nhn chăm bẵm vo Carringer giờ đy hầu như đang bất động v cuộc ni chuyện vừa rồi ở gian bn cạnh. 

Carringer bắt đầu run ln với một cơn sốt. Ci nhn lạnh băng khng dao động của g mặt ti  đ như truyền nước đ vo tĩnh mạch của anh. Khng thể chịu đựng nữa, anh nhch sang một bn v kinh ngạc khi khm ph ra rằng nh mắt của g thay v nhn theo anh, vẫn hướng chặt vo khoảng khng nơi anh đ ngồi.

Một nỗi sợ hi khủng khiếp ập đến. Với những ngn tay run rẩy anh rt rượu p-xanh cho mnh, nhn lại người bạn đồng hnh. Trong khi quan st g, anh uống một mnh, một cch v thức. 

Anh uống cạn kiệt chiếc ly, v chất độc đ c một tc động đặc biệt ln anh; anh cảm thấy tim mnh đập nhanh với một tốc độ v cường độ đng bo động, hơi thở anh trở nn hổn hển v ngạt thở. Cơn đi trong anh giờ đy trở thnh một thứ giết người, bởi chất p xanh đang ph hoại lục phủ ngũ tạng của anh. Trong cơn kinh hong, anh chồm về pha trước để cầu cứu sự mến khch của g mặt ti, nhưng những lời thều tho của anh đều v hiệu. Một tay của g đặt trn bn. Carringer đặt tay mnh ln trn, v thụt nhanh tay lại, bởi v bn tay g lạnh như đ!

Thế rồi một nt xảo tr hiện ln khun mặt người thanh nin đi kht, v anh hăm hở quay về pha đống tiền. Thật nhẹ nhng, anh nắm lấy những tờ giấy bạc bằng những ngn tay xương xẩu của mnh; ln lt nhn vo thn hnh cứng đờ của người bạn đồng hnh, sợ điếng người v lo khuấy động g mặt ti.

V tuy vậy, thay v rời khỏi phng với vận may vừa đnh cắp được, anh rm người vo trong ghế lần nữa. Một sự thi min chết người buộc anh ở đ. Anh ngồi cứng đơ, nhn chằm chằm vo đi mắt to của người kia. Anh cảm thấy hơi thở mnh nặng nhọc hơn v tim đập yếu hơn, nhưng anh cảm thấy dễ chịu bởi v cơn đi khng cn gy cho anh sự đau buốt nữa. Anh cảm thấy khoan khoi v thậm ch đ ngp. Nếu đủ can đảm chắc anh đ rơi vo giấc ngủ. G mặt ti vẫn khng thi nhn anh. V Carringer khng cn khom người v bất kỳ điều g nữa ngoi việc đơn giản l nhn trả lại.

 

* * * * *

Hai thm tử, những người đ lần theo dấu vết của tn cướp ngn hng đến qun rượu, đang chậm ri đi qua những gian phng, tm kiếm trong từng x xỉnh v hốc hẻm của căn nh. Cuối cng, họ đ đến một gian phng khng c tiếng trả lời khi họ g cửa.

Họ đẩy cửa với lời xin lỗi quen thuộc trn mi. Họ thấy trước mắt l hai người đn ng, một người khoảng trung nin, v một người cn rất trẻ, đang ngồi thật yn lặng, v nhn nhau một cch lạ lng ngang qua ci bn. Giữa họ l một chồng tiền, gần bn tay l một chai rượu Ắp xanh đ hết, một bnh nước, hai chiếc ly v một hộp xc xắc. Hộp xc xắc nằm trước mặt g trung nin như thể g vừa gieo xong.

Với động tc lẹ lng, một trong hai thm tử rt sng lục ra v ra lệnh cho g đưa tay ln. Nhưng tay chơi xc xắc khng hề đp lại d chỉ l một sự ch nhỏ b nhất. Hai thm tử giật mnh đưa mắt trao đổi nhau. Họ bước lại gần hơn, nhn st vo khun mặt của những tay chơi, v lập tức cng nhận ra cả hai đều đ chết. 

Nhị Tường dịch


 


[1] Rượu Absinthe, một thứ rượu mạnh của Php, cất từ cy ngải đắng. Nồng độ rượu rất cao. Theo truyền thống thức uống ny được dng chung với nước đ v đường thẻ. Uống vo c thể giảm đau, knh thch thần kinh, v lạm dụng th c thể bị đột tử.   

 


Truyện Ngắn Thế Giới


Home

Khởi đăng: 20/4/2002 - Cập nhật: 23/9/2003